porque los misteriosos caminos de la evolución tienen sus causas, consecuencias y víctimas

11.8.16

El paraíso de flojera panda

Los videos de pandas casi superan a los de gatitos en ternura. Vemos a estos animales pachones, con manchas que parecen ojos grandes y tiernos, moviéndose torpemente: juegan entre ellos y se caen; juegan solos y se caen; juegan con humanos y se caen. Pareciera que su anatomía está hecha para rodar y que por más que intenten, así como tú en lunes para ir a la chamba, no pueden dejar de ser flojos. La diferencia es que los pandas tienen un muy buen pretexto para su naturaleza perezosa.

Evolutivamente los pandas son carnívoros. Sin embargo, su dieta consiste casi exclusivamente de bambú. Mucho bambú. Debido a que su sistema digestivo no está adaptado a una dieta herbívora, estos animales pueden comer hasta 18 kilos diarios de bambú. Necesitan esa cantidad porque no puede digerir bien las plantas y asimilar todos sus nutrientes. A pesar de esa cantidad de materia vegetal que se comen, siguen sin obtener suficiente energía como para ser más activos.

La cantidad de energía que usan diario es menos de la mitad de la que usa un humano del mismo peso.Es tan poquita la energía que usa un panda, que un humano en reposo todo el día estaría utilizando la misma energía que el panda más activo en la naturaleza. Esto ha llevado a que evolucionen diferentes estrategias para hacer de sus vidas un paraíso de la flojera.

En primer lugar, varios de los órganos que utilizan grandes cantidades de energía se han reducido de tamaño, como el cerebro, los riñones y el hígado. Tienen también mutaciones en genes que regulan a dos hormonas de la tiroides. Esto hace que se produzcan niveles de hormonas más bajos que los de un oso negro al hibernar, reduciendo considerablemente su metabolismo.

Finalmente, los pandas también han modificado su comportamiento. Se mueven muy muy poco, y cuando lo hacen es casi siempre para comer bambú que está cerca de ellos. Al ver videos de pandasnos burlamos de sus lentos movimientos, pero ¿quién tiene que levantarse temprano, tomar el metro, correr de la fotocopiadora al escritorio y buscar dónde comer rico en kilómetros a la redonda, para terminar cansado viendo la tele? Los pandas, no.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/%3Fp%3D235

La complejidad de una copa de champagne

Se descorcha violenta pero alegremente la botella y se sirven las copas largas. En éstas, de abajo hacia arriba, vemos cadenas de burbujas que comienzan su viaje hacia el exterior, chasqueando sutilmente con el sonido característico de la efervescencia. Al acercar la copa a nuestros labios lo primero que notamos es ese mensaje que cargan las burbujas: el olor de lo que probaremos. Al tocar el líquido sentimos en nuestros labios el suave cosquilleo de estas al tronar. Finalmente la champagne llega al interior de nuestras bocas y podemos saborearla. Esta bebida festiva encanta en los cinco sentidos, y sus características burbujitas cargan con esta responsabilidad.

Las burbujas de cualquier bebida efervescente, como los vinos espumosos y los refrescos, están hechas de dióxido de carbono. En las bebidas alcohólicas este gas es un subproducto de su fermentación, que cuando las botellas están cerradas se encuentra disuelto en el líquido. En el momento del descorche,cambia la presión al interior de la botella lo que provoca que el dióxido de carbono se transforme en las burbujas de tu copa.

El champagne es caracterizado por sus burbujas pues tienen algunas propiedades especiales. La velocidad a la que viajan hacia la superficie es de 30 cm por segundo, y aproximadamente cada segundo se forman 30 burbujas (en una cerveza se forman únicamente 10 en este mismo lapso de tiempo). No existe ninguna relación con la cantidad de burbujas y la calidad del champagne, pero el espectáculo visual ha fomentado esta creencia.

Al llegar a la superficie del líquido, se acomodan en una especie de collar de perlas alrededor de la copa y estallan gracias a que la presión del dióxido de carbono que las forma es mayor a la tensión superficial del líquido, es decir, se llenan demasiado de gas. La energía que liberan al estallar crea ondas de choque auditivas que nos emociona escuchar y que nos acarician la piel. En una copa de champagne pueden haberse creado hasta dos millones de burbujas que no sólo forman una sinfonía auditiva, táctil y ocular, sino también aromática.

Al tronar, las burbujas de champagne desprenden moléculas de olores que nos preparan para su sabor.Sobre el olfato y el gusto creo que lo mejor será que te sirvas una copa recordando las palabras de Dom Perignon al probar su primera: “vengan rápido, estoy bebiendo estrellas”.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/lo-que-pasa-fisicamente-cuando-el-corazon-deja-de-latir/

Se encontró al espíritu navideño: está escondido en tu cerebro

A lo largo de nuestra vida hemos visto cómo a muchos, nosotros probablemente incluidos, el espíritu navideño ha ido en declive: los villancicos que de niños cantábamos a gritos ahora se revelan como una tortura, la cena navideña es motivo de ansiedad y lo único bueno de estas fechas es, si acaso, el aguinaldo. ¿Cómo ayudar a estas personas?

Unos investigadores de la Universidad de Copenhague se dispusieron a detectar y localizar el espíritu navideño en el cerebro. Lo hicieron sobre todo para demostrar que la ciencia no carece de éste ni tampoco de autoburla, pero también porque sus resultados podrían contribuir a saber qué pasa neuronalmente durante las tradiciones culturales y por qué se experimentan tan diferente incluso en una misma persona en diferentes etapas de su vida.

Eligieron a 10 participantes que tradicionalmente celebran navidad, y 10 participantes que nunca lo han hecho. Con escaneos del cerebro observaron qué áreas del cerebro se activaban en todos ellos al ver imágenes con simbología navideña intercaladas con imágenes parecidas pero con nada que ver con la navidad.

Todos los participantes tuvieron mayor actividad en zonas del cerebro relativas al procesamiento de imágenes, pero hubo diferencias entre los dos grupos. Para el grupo navideño se activaron además áreas del cerebro que han sido relacionadas con la espiritualidad y que se cree están involucradas en la sensación de trascendencia, es decir sentir conexión o harmonía con lo que nos rodea. También en estas personas se activaron áreas que tienen que ver con las emociones y el reconocimiento de expresiones faciales.

¿Será que esto es “el espíritu navideño”? ¿Zonas del cerebro que se activan con imágenes? Este tipo de estudios sobreestima la importancia de la actividad cerebral localizada en un afán de señalar emociones complejas en el cerebro, y una de las críticas más fuertes a este tipo de estudios es que al hacerlo contribuye muy poco a que entendamos realmente estas emociones. Puede que estas críticas tengan razón, aunque puede también que sean el Grinch y sus colaboradores.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/se-encontro-al-espiritu-navideno-esta-escondido-en-tu-cerebro/

Las drogas alucinógenas y sus beneficios terapéuticos

En el mundo hay muchísima información, demasiada. Si procesáramos toda y la incorporáramos a lo que percibimos, sería difícil ser funcionales. El tálamo y otras estructuras cerebrales se encargan de evaluar, cual cadenero de antro, qué información entrará en el antro de nuestra consciencia y cuál no. Durante nuestra vida este cadenero se va entrenando en sus criterios: deja pasar más a aquella información que nos es común, a la que estamos más acostumbrados en lo cotidiano de nuestras vidas a ver, escuchar, sentir, etc. Pero solo porque percibamos con mayor frecuencia ciertas cosas, no quiere decir que no tengamos la capacidad de percibir más.

Los alucinógenos como el LSD y la pscilocibina (el compuesto activo de los “hongos mágicos”) afectan nuestra percepción. Típicamente pensamos en un viaje de estas drogas como una pérdida de conciencia sicodélica, apta principalmente para hippies de cualquier época. Sin embargo, estas sustancias tienen un gran potencial terapéutico para desórdenes mentales.

No se sabe exactamente cómo es el mecanismo con el que actúan estas sustancias, ya que como están prohibidas, su investigación es difícil de realizar. Pero por algunos experimentos y observaciones, podemos más o menos pensar qué es lo que hacen, tanto para las personas que las usan recreativamente, como para las que lo usan terapéuticamente.

Estos alucinógenos relajan la actividad del cadenero cerebral. Esto permite que al antro de la consciencia entre más información de la que normalmente lo hace, y por lo tanto se perciben cosas distintas. De esta manera se ven colores más brillantes, se hacen notables cosas que en general ignoramos, y sobre todo, hacemos asociaciones que no habíamos hecho.

Se ha visto que la psilocibina reduce el flujo sanguíneo en estructuras nodales del cerebro, por lo que áreas que están muy ligadas, se desincronizan. Esto, junto con las nuevas asociaciones que se hacen con estas sustancias, podría explicar por qué parecen ayudar a personas a superar adicciones, depresiones y estrés postraumático; en todas estas condiciones hay patrones de pensamiento difíciles de romper que causan mucho dolor y otros problemas.

Se han hecho varios experimentos con LSD con personas que sufren alcoholismo. En conjunto, los resultados muestran que el LSD ayuda a superar esta enfermedad, pero no porque intervenga en neurotransmisores que tengan que ver con la adicción o la satisfacción, como generalmente lo hacen las drogas siquiátricas, sino porque al consumir LSD las personas tienen experiencias muy significativas que cambian la apreciación de su problema. Comienzan a verlo de otra forma, y eso modifica también sus motivaciones.

Me parece una lástima que la normatividad no esté lo suficientemente relajada como para investigar con mayor libertad sobre el relajamiento del cadenero. Hasta ahora los resultados sobre sus beneficios terapéuticos han sido muy prometedores, ¿será que quienes hacen las normas necesitan de una ayudadita en su relajación?

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/las-drogas-alucinogenas-y-sus-beneficios-terapeuticos/

¿El himen es un sello de calidad?

En la escuela, en la familia, en las películas, en muchos lugares nos dijeron que durante la primera relación sexual de una mujer se rompe el himen. Como si se tratara de un sello de garantía biológico, nos han hecho creer que el himen puede servir para comprobar si una dama sigue o no siendo virgen. ¿Adivinen qué? Todo esto es mentira.

El himen es una membrana elástica con la que nacemos las mujeres. Contrario a la creencia popular, no cubre a la vagina, sino que en la gran mayoría de los casos, la rodea. En las recién nacidas el himen es grueso, pero conforme pasa el tiempo va desgastándose. Esto ocurre naturalmente porque las mujeres caminamos, hacemos ejercicio, nos autoexploramos, andamos en bicicleta, bailamos y muchas otras actividades que involucra el vivir. Al llegar a la adolescencia, el himen ya está lo suficientemente delgado y agujereado, de manera que es prácticamente imposible saber si una mujer es virgen o no a partir de la condición de su himen. Las relaciones sexuales no cambian la condición de éste. Lo que es más: el himen en general no causa ninguna molestia al tener la primera (o la segunda o la milésima) relación sexual.

¿Y entonces por qué duele? En un muy pequeño porcentaje (0.5%) de las mujeres el himen es lo suficientemente grueso y cubre a la vagina como para que no pueda ser penetrado, e incluso puede ocasionar problemas durante la menstruación; en estos casos debe ser operado. En todo el resto de las mujeres el himen no es lo que molesta durante la relación sexual, así sea la primera. Como tragedia griega, el dolor es una profecía que se cumple a si misma.

Muchas mujeres hemos sido educadas en esta mitología del dolor de la primera relación sexual y el rompimiento del himen. Eso, psicológicamente, nos pone nerviosas, ansiosas, incómodas, sin la relajación suficiente como para disfrutar del momento. Eso contribuye a que no haya una buena lubricación y que por lo tanto duela. No es el himen lo que duele, pues como ya dijimos, en general no le pasa ningún daño durante las relaciones sexuales, ni siquiera ninguna modificación. A menos que exista una condición médica, ninguna primera relación sexual tendría por qué doler y no ser placentera.

¿Y entonces la famosa mancha en las sábanas para probar la virginidad? Parece ser que ha sido una estrategia de sobrevivencia femenina en un mundo que ve a sus vaginas como sello de calidad, y a sus virginidades como la calidad misma: en varias culturas se sabe que las madres aconsejaban a sus hijas hacerse pequeñas cortadas en la entrepierna al preparase para su noche de bodas.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/el-himen-es-un-sello-de-calidad/

19.4.16

Prueba de embarazo para dinosaurias

Hoy en día es relativamente fácil saber si una mujer está embarazada. ¿Pero para un fósil de tiranosaurio de 68 millones de años de antigüedad?

Cuando pensamos en fósiles de dinosaurio casi nunca imaginamos la cantidad de información que pueden tener. Esos huesos que se convirtieron en piedra son casi todo lo que tenemos para reconstruir a esos grandes animales que se extinguieron hace 65 millones de años. Excepto, claro, por las aves.

Las aves son los parientes más cercanos de los dinosaurios. De hecho, es correcto decir que las aves son dinosaurios, y los dinosaurios son dinosaurios no aviales. Las aves hembra de hoy en día, así como las de hace millones de años, cuando están embarazadas desarrollan un tejido especial llamado hueso medular dentro de los huesos de sus extremidades. Este tejido es como un depósito especializado de calcio que les ayuda a formar el cascarón de los huevos.

El hueso medular tiene una estructura celular particular que puede servir como prueba de embarazo para aves. Para todas las aves, incluso las extintas, como los dinosaurios.

A partir del análisis del fósil de un muslo de T. rex se comprobó que efectivamente ese tiranosaurio en particular era una tiranosauria, y que estaba embarazada en el momento de su muerte. Esto no nada más nos sirve para ponerle sexo a ese fósil en particular, sino que abre la posibilidad de que más dinosaurios sean reconocidos como hembras y que por lo tanto sepamos más sobre sus vidas (por ejemplo, ¿habrán bailado como lo hacen muchos pájaros durante el cortejo?).


De manera mucho más sutil este descubrimiento nos habla también de que los fósiles no son burdas piedras con forma de lo que alguna vez fue un ser vivo: tienen detalles a nivel molecular que pueden incluso cambiar una O por una A en dinosauria.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/prueba-de-embarazo-para-dinosaurias/

Drogas psicoactivas en el jarabe para la tos

Tal vez creas que nunca has tomado drogas psicoactivas. Lo más probable es que sí lo hayas hecho, y que además te las hayan dado tus papás.

Para la tos existen muchos remedios: limón, miel, té de jengibre, gárgaras de bicarbonato. Y claro, drogarse psicoactivamente. El dextrometorfano es el ingrediente activo de muchos jarabes para la tos y de otros medicamentos comúnmente utilizados para aliviar este malestar. El dextrometorfano suprime la tos, pero no actúa sobre la garganta, ni las flemas, ni los bronquios; lo que hace es suprimir en el sistema nervioso aquellas partes que controlan la tos, por lo que es mucho más efectivo que un expectorante. Lo que hace es aumentar el límite de sensibilidad que nuestro cerebro tiene para mandar la señal de toser, por lo que ésta deja de mandarse y nosotros dejamos de toser.

Químicamente esta droga es similar a la morfina, y no es la primer droga para la tos que actúa psicoactivamente. Antes del dextrometorfano se utilizaba regularmente la codeína, un opiáceo que también interviene en ciertas partes del cerebro para que dejen de hacer cosas, como toser. El problema de la codeína es que tiene muchos efectos secundarios, entre ellos la dependencia a la sustancia. Es por esto que en los años 50 del siglo pasado, la Marina estadounidense y la CIA invirtieron mucho dinero en encontrar sustitutos no adictivos para la codeína, pues necesitaban que sus trabajadores estuvieran sin tos, pero también sin adicciones (o al menos sin esta adicción en particular).

Como droga psicoactiva que es, al dextrometorfano le han encontrado otros usos. En grandes dosis puede producir alucinaciones, aunque en general se reporta que no son estados alterados placenteros sino todo lo contrario. Además, los efectos secundarios asociados a una gran dosis de dextrometorfano pueden ser peligrosos. Tal vez haya que dejarlo ser para lo que fue concebido, como un remedio para la tos. Finalmente hay otra sustancias que fueron concebidas para usos recreativos y que funcionan muy bien.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/drogas-psicoactivas-en-el-jarabe-para-la-tos/

Chocolates más deliciosos para la humanidad

En los múltiples viajes de la humanidad por el planeta, ésta siempre carga con un guardadito previniendo el síndrome del Jamaicón*: la comida favorita, el alcohol tradicional, las recetas para que no se olviden. Así ha sido desde hace miles de años. Con las grandes migraciones humanas alrededor del mundo también han migrado las especies que nos sirven de algo, particularmente para comer. Usualmente pensamos en plantas y animales, pero hay una especie en particular que no es ninguna de estas dos cosas y que ha traído muchas alegrías a la humanidad.

Las levaduras son hongos unicelulares responsables de grandes placeres, como el vino, el queso, la cerveza y el pan, todo gracias a que pueden fermentar. Hay otros dos productos que podríamos considerar casi casi básicos para la felicidad en la que también están involucradas las levaduras: el chocolate y el café. Las semillas de cacao y café se dejan a fermentar algunos días para romper la pulpa que las rodea, para después continuar con el proceso de elaborar chocolate y café. Parece ser que las levaduras que hacen esto pueden contar la historia de las migraciones humanas y el encuentro de diferentes culturas.

Al comparar las levaduras de diferentes cacaos y cafés con levaduras de otros lugares del mundo, por ejemplo las que se usan para la elaboración del vino en Europa, se dieron cuenta, en primer lugar, que las levaduras de cacao y café son mucho más diversas que el resto de sus primas. Esto seguramente se debe a que no son levaduras comerciales, sino levaduras “salvajes” que están flotando en el medio ambiente y simplemente “hacen su trabajo” cuando encuentran cacao y café.

En segundo lugar, se dieron cuenta de que el camino que han seguido las levaduras alrededor del mundo se parece mucho al de los humanos. Por ejemplo, las levaduras de café colombiano son una mezcla de las levaduras de encinos americanos (como el de las barricas de vino) y de levaduras de vinos europeos, lo cual es un reflejo del contacto que hubo entre estos dos continentes durante la invasión de Europa a América.

Todavía no se comprueba que las diferentes levaduras otorguen distintos sabores a las semillas de café y cacao, pero sabemos que sí lo hacen al vino, por lo que es muy probable que olores y sabores del café, con tanta diversidad que tienen, jueguen un papel en esto. El temor al síndrome del Jamaicón ha llevado a que la humanidad reparta especies por muchos lados, dando lugar a nuevas delicias. Yo creo que lo mejor de esta historia es que cuando sepamos realmente cómo intervienen las levaduras en el sabor del chocolate y el café, y podamos entonces utilizarlas para hacer sabores más deliciosos, el mundo será un lugar mejor.

*José “el Jamaicón” Villegas fue un extraordinario jugador jaliscience de futbol, a quien en mundiales y juegos fuera de México le iba muy mal. Cuenta la anécdota que la nostalgia por México y en particular por la comida y su madre son lo que hacían que su desempeño fuera tan pobre.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/chocolates-mas-deliciosos-para-la-humanidad/

Un cafecito pa'l calor

El día está pesado, sin una nube en el cielo y los rayos de sol rebotan sobre el asfalto. Si lo que quieres es refrescarte, lo mejor es que te tomes un café caliente. O un té caliente. O algo, pero que esté caliente.

Se antoja poco, pero una bebida caliente puede quitarte el calor mucho mejor que una bebida fría, ya que aumenta la sudoración. El sudor tiene como función principal disminuir la temperatura corporal, por lo que al tomar una bebida caliente y sudar, efectivamente refrescas tu cuerpo.

Cada gota de sudor lleva consigo un poquito del calor que nos abochorna. Cuando estas gotas se evaporan, la energía o calor del cuerpo se pasa al aire, haciendo que nosotros estemos más frescos. Al tomar algo caliente es como si activáramos un pequeño sistema interno de aire acondicionado; para que este sistema de aire acondicionado funcione, el sudor tiene que evaporarse. Si estamos en un lugar húmedo, lo único que va a provocar es que estemos más sudorosos y pegajosos.

No se sabe exactamente por qué las bebidas calientes producen más sudor. Se cree comúnmente que es porque aumentan la temperatura del cuerpo, pero al parecer esto no es así. Otra hipótesis es que al ingerir cosas calientes, un nervio que tenemos en la garganta y la boca que funciona como termostato se confunde y manda señales de que realmente estamos muy muy calientes, tanto como la bebida que estamos ingiriendo, y que por lo tanto es cuestión de vida o muerte el sudar la gota gorda.

También se vale también tomarse una cerveza fría, sólo que ahí no estaríamos engañando al termostato interno para refrescarnos, sino a otra cosa.

*Publicado originalmente en http://www.revistamoi.com/columnas/un-cafecito-pa-l-calor/

Lo que le hace bailar a tu mente

Si a ti te gusta el reguetón, dale. Pero si te gusta el foxtrot, también dale, o las tablas gimnásticas o el chachachá. El baile es una de las pocas características culturales que compartimos todos los seres humanos: no hay grupo humano que no baile. Existen motivos fisiológicos de que nos sintamos bien después de bailar, pero los beneficios de hacerlo van mucho más allá de la satisfacción.

Bailar incluye una buena parte de ejercicio físico, y por lo tanto tiene todos los beneficios de éste: mejora nuestra condición física, sistema cardiovascular, y libera serotonina, que es nuestra droga personal para sentirnos felices. Pero bailar no es únicamente lo físico: se requiere de coordinación para llevar el ritmo y el flujo, planeación para los siguientes pasos, sincronización y creatividad, además de que puede evocar y ayudar a expresar diversas emociones, y en muchas ocasiones también incluye una importante parte social.

Bailar para el cerebro se parece más o menos a aprender un nuevo lenguaje. Fomenta la neurogénesis, que es la fomración de nuevas células cerebrales y de sus conexiones. Éstas son responsables de adquirir nuevos conocimientos, de pensar y de la memoria. Cuando nosotros bailamos, es como si las neuronas se estuvieran entrenando también para hacer coreografías entre ellas de manera fácil y rápida. Esta danza de las neuronas lleva a que tengan mayor plasticidad, que es la capacidad del cerebro a cambiar durante nuestra vida.

La mezcla del esfuerzo mental, físico, y de la interacción social es lo que hacen de baile un remedio ideal para diversos desórdenes mentales, como la demencia y la depresión, además de que aumenta el pensamiento creativo. Se han hecho experimentos tanto en niños, adultos y adultos mayores en los que se miden sus niveles de creatividad, depresión y demencia respectivamente, antes y después de bailar. En todos estos estudios el baile mejora significativamente la condición de estas personas, y no ocurre el mismo efecto si sólo se escucha música; es el mover el bote lo que dispara los resultados.

Así que sí, dale.